Come Pfizer e BioNTech hanno fatto la storia con il loro vaccino | Big Think

Come è stato sviluppato il vaccino mRNA? Il dottor Bill Gruber di Pfizer spiega la scienza dietro questo risultato da record, e come è stato sviluppato senza compromettere la sicurezza.

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BILL GRUBER:

Il dottor Bill Gruber è vicepresidente senior di Pfizer Vaccine Clinical Research and Development, ed è responsabile dello sviluppo clinico globale dei vaccini. Il dott. Gruber è stato in precedenza professore associato di pediatria alla Vanderbilt University School of Medicine ed è stato anche direttore del laboratorio di virologia diagnostica al Vanderbilt University Hospital. Il dott. Gruber ha conseguito la laurea in scienze matematiche presso la Rice University, Houston, Texas, e la laurea in medicina presso il Baylor College of Medicine, Houston, Texas. Ha ottenuto l’abilitazione in pediatria e malattie infettive pediatriche, ed è autore o co-autore di 140 articoli di ricerca originali e di numerosi articoli su invito e capitoli di libri.

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DR. BILL GRUBER: Storicamente, i vaccini sono stati uno degli interventi medici più importanti per la salute pubblica. Malattie come il vaiolo, che avevano un tasso di mortalità del 30%, sono state completamente cancellate dalla faccia della terra.

Quando sembrava che ci fosse la possibilità di impegnarsi nel portare avanti un vaccino COVID-19, c’era l’ardua sfida di fare qualcosa che non era mai stato fatto prima. E cioè cercare di far uscire un vaccino in meno di un anno.

Questo, posso dirvi, non ha precedenti nella storia.

Il mio nome è Bill Gruber. Sono a capo della ricerca clinica e dello sviluppo di vaccini per Pfizer e sono stato coinvolto nello sviluppo di vaccini per oltre 35 anni.

Se mi aveste chiesto all’epoca, “quali pensavo fossero le possibilità di successo all’inizio di tutto questo?” Avrei detto ben meno del 50% perché il modo più veloce in cui qualsiasi altro vaccino era stato sviluppato, per quanto ne so, prima del COVID-19, era di 4 anni.

E così, mentre stavamo guardando questo con i nostri partner di BioNTech, abbiamo dovuto dire, “beh, si può fare? È possibile prendere qualcosa che richiede decenni e farlo in meno di un anno?” E abbiamo deciso: “Beh, sì, probabilmente si può fare, ma ecco cosa deve succedere”.

Uno degli elementi chiave del successo per la consegna di un vaccino in tempo record è che abbiamo una piattaforma per lo sviluppo di vaccini ed è la piattaforma mRNA sviluppata con i nostri colleghi di BioNTech.

L’mRNA è il materiale che codifica per la traduzione in proteine, quindi quello che stiamo facendo è sfruttare questa parte fondamentale della natura per fare un vaccino inserendo l’mRNA che codifica per la proteina di interesse, in questo caso, la proteina spike che è responsabile del fatto che il virus si attacca alle cellule umane, entra, si replica e produce la malattia.

E così, all’inizio, non era chiaro se dovessimo concentrare le nostre energie su quella piccolissima parte della proteina spike, il dominio di legame del recettore, il lato commerciale, se volete, della spike o era più importante prendere l’intera proteina spike?

Una volta che avevamo quei candidati in mano e una volta che avevamo dimostrato che era sicuro passare agli studi clinici sull’uomo, li abbiamo poi esaminati in parallelo in modo da avere più di un colpo sull’obiettivo.

L’altro ingrediente chiave è stata l’idea di fare una mossa audace, di correre il rischio di produrre il vaccino su scala prima di avere un’idea del suo funzionamento. Senza tagliare alcun angolo, abbiamo scommesso che la scienza avrebbe dato i suoi frutti.

E così, quando abbiamo somministrato il vaccino a partire dalla fase 1 e per tutta la durata dello sviluppo del vaccino, abbiamo monitorato i partecipanti alla sperimentazione incredibilmente da vicino.

Ed è così che il costrutto BNT162b2 è emerso vittorioso ed è diventato la base per andare avanti negli studi di fase successiva.

Questo è il momento in cui diciamo: “Bene, ora siamo abbastanza sicuri che possiamo espandere questo a popolazioni più grandi”.

Lo abbiamo fatto fino a quando abbiamo avuto abbastanza casi che sentivamo di poter essere sicuri e dire: “Ok, ora possiamo esaminare il numero totale di casi e determinare se il vaccino è probabile che funzioni”.

E poi noi, da Pfizer, ci riuniamo con un comitato indipendente di monitoraggio dei dati o DMC. Hanno la capacità di guardare questi dati alla cieca in modo non cieco, e poi hanno condiviso queste informazioni con noi.

E questa è stata la prima opportunità di vedere se c’era speranza per gli Stati Uniti e il resto del mondo.

E così, è stato un enorme sollievo quando tutti si sono riuniti e all’improvviso sono scoppiati i sorrisi e hanno detto: “vi raccomandiamo vivamente di cercare l’approvazione della FDA per l’autorizzazione all’uso d’emergenza”.

Questo è un momento di svolta che pagherà i dividendi non solo per una circostanza in cui potremmo incontrare un altro nuovo patogeno in futuro, ma anche ora per i tipici tipi di vaccini su cui stiamo lavorando. Voglio dire, tutto il lavoro sulla COVID-19 stava andando avanti mentre ancora sullo sfondo stiamo ancora sviluppando vaccini per altri importanti patogeni.

Sapete, ho detto al mio team che all’inizio eravamo ispirati dalla speranza, e ora siamo ispirati dalla realtà. Se metti insieme la scienza critica, i membri del team di talento, il governo, il mondo accademico, l’industria, i funzionari della sanità pubblica, puoi raggiungere ciò che prima era irraggiungibile.

E penso che l’unica cosa che non avevo apprezzato pienamente fino a quando non ho ricevuto il vaccino io stesso è il senso di profondo sollievo.

Io e mia moglie ci siamo sentiti come se vivessimo con il tempo preso in prestito. Per quanto possa essere brutto per noi perché siamo più vecchi, la nostra più grande preoccupazione era mio figlio disabile, e non posso cominciare a dirvi… quanto sia stato personalmente gratificante pensare, “ok, ho fatto qualcosa per proteggerlo”, e poi ho pensato a questo ingrandito – tutte le persone che stanno ricevendo questo senso di sollievo quando si vaccinano. Di nuovo che c’è davvero speranza per il futuro e per loro stessi, e che alla fine usciamo dai nostri bozzoli. Semplicemente straordinario.

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