Materie prime. Perché non rimarranno a buon mercato per sempre | Financial Times

L’editorialista di FT, Rana Foroohar, che si occupa di affari a livello globale, guarda a ciò che potrebbe causare un’impennata del prezzo del petrolio, dell’oro e di altre materie prime.

Al giorno d’oggi ci sono molti beni costosi nel mondo. L’ultimo decennio di politica monetaria allentata e i depositi di denaro della banca centrale hanno creato la famigerata “bolla in ogni cosa”. Questo è uno dei motivi per cui ora abbiamo il bizzarro ambiente degli investimenti yo-yoing che abbiamo, in cui tutto, dalle azioni rischiose all’oro sicuro, sta crescendo allo stesso tempo.

Ma una cosa è rimasta affidabile e a buon mercato: le materie prime. Mentre il mercato azionario statunitense, che continua a salire fino a nuovi massimi, è quasi altrettanto costoso come negli ultimi 150 anni, le materie prime sono più o meno altrettanto economiche rispetto alle azioni come lo sono state nel secolo scorso.

Una parte di questo è naturale – e strutturale. Negli ultimi 200 anni, il prezzo reale delle materie prime industriali ha avuto una tendenza al ribasso. Questo perché ogni volta che un nuovo picco dei prezzi perturba quello che di solito è un mercato orso a lungo termine, le aziende e i consumatori si adeguano. Potrebbero sostituire una merce più economica con una più costosa, sviluppare tecnologie che permettano un’estrazione più efficiente o (attesa…) effettivamente provare a conservare l’energia. A questo proposito, chi nella mia generazione può dimenticare l’appello presidenziale di Jimmy Carter del 1977, nel bel mezzo di una crisi energetica, affinché gli americani abbassassero i loro termostati, che ha consegnato dalla Casa Bianca mentre indossava un grosso cardigan?

Con l’eccezione di un paio di picchi, i prezzi delle materie prime industriali sono da allora in calo rispetto all’S&P 500. E la maggior parte delle persone pensa che ci siano buone ragioni per continuare così.

In un mondo deflazionistico, alla fine di un ciclo di ripresa, con l’invecchiamento della popolazione che consuma meno e un’economia globale meno dipendente dalla produzione di beni di prima necessità rispetto ai servizi, ci sono molti fattori che mantengono le materie prime a basso costo, anche se non viviamo una recessione negli Stati Uniti o nel resto del mondo.

Aggiungete a questi fattori il jolly di un crescente conflitto tra Stati Uniti e Iran, così come una spinta globale verso una maggiore azione per prevenire il cambiamento climatico. Quest’ultimo potrebbe non essere una priorità per l’amministrazione statunitense, ma lo è per i giovani attivisti che costituiscono una quota crescente di elettori.

Come la maggior parte degli amministratori delegati, degli economisti e dei responsabili politici, le generazioni più giovani credono che un allontanamento dai combustibili fossili sia inevitabile. Nei circoli di investimento si parla persino di petroliere che diventano “asset bloccati”, il cui valore diminuirà drasticamente man mano che le energie rinnovabili saranno al centro dell’attenzione.

Eppure, dopo aver visto l’ultimo grande picco di petrolio guidato dalla domanda nel 2008, così come il picco dei prezzi finanziariamente più forte nel 2011-12, che alla fine si è annullato quando le banche centrali si sono ritirate dall’allentamento quantitativo, penso che non sia saggio supporre che siamo entrati in un mercato permanente dell’orso delle materie prime – almeno non ancora.

L’incombente minaccia di diritti pensionistici e sanitari statunitensi non finanziati, unita alla volontà dei banchieri centrali e dei politici di cercare di gonfiarli stampando denaro – indebolendo così il dollaro – potrebbe rendere l’oro la nuova classe di attività più calda dei prossimi anni. Alcune delle stesse tendenze potrebbero portare a un’impennata dei prezzi delle materie prime in senso più ampio, anche se la prospettiva di una guerra più ampia a partire dal Medio Oriente non ha ancora creato un picco di petrolio sostenuto.

Ci sono molte ragioni – dalla spesa per il deficit, al rischio politico o allo scoppio di una bolla del debito delle imprese – per cui il dollaro dovrebbe indebolirsi. Se ciò accadesse, le materie prime, che si muovono inversamente al dollaro, aumenterebbero. Il mercato azionario statunitense sarebbe probabilmente destinato a crollare, dato che i margini delle imprese sono ridotti e non c’è molto spazio per ammortizzare l’aumento dei prezzi dell’energia e degli input. Se il dollaro si indebolisce, salgono anche tutti i costi delle catene di approvvigionamento all’estero.

Se ciò dovesse accadere, non c’è dubbio che la Federal Reserve statunitense cercherebbe di sostenere il mercato con un ulteriore allentamento monetario. Ma dato che ogni banchiere centrale del mondo ci dice che la politica monetaria non può sostenere il mercato per sempre, è possibile che una tale mossa non inneschi un ulteriore aumento delle azioni, ma una fuga verso l’oro e forse verso la classe di attività delle materie prime in generale.

Il QE è stato un fattore importante nell’ultima corsa ai prezzi delle materie prime, che non sono solo materie prime per il business, ma beni commerciabili per gli speculatori. E questa è una teoria che viene attualmente messa in discussione da alcuni investitori.

Questo scenario si verificherebbe solo se non ci fosse un crollo significativo della crescita globale che cambiasse il quadro della domanda sottostante. Ma è possibile che le cose vadano nella direzione opposta, soprattutto se la crescita in Europa o in Cina iniziasse a vacillare accanto agli Stati Uniti.

Tuttavia, se i prezzi delle materie prime aumentassero, ci sarebbero una miriade di conseguenze. Si comincerebbe a vedere i capi dei petrostati ulteriormente incoraggiati, e il nazionalismo populista aumenterebbe a livello globale – l’inflazione dei prezzi dei generi alimentari e dei carburanti colpisce più duramente i poveri, incoraggiando la volatilità politica. Questo potrebbe, a sua volta, creare nuove turbolenze commerciali e il tipo di perturbazione che i mercati stanno attualmente scontando.

Il lato positivo, però, è che la domanda di materie prime è elastica – una volta che i prezzi sono troppo alti, la domanda scende sempre. Il ciclo di sostituzione di una fonte di energia con un’altra si svolge da centinaia di anni e continua. In un mondo ideale, la prossima bolla delle materie prime, ogni volta che arriverà, potrebbe aiutarci a fare quello che potrebbe essere lo spostamento finale – lontano dai combustibili fossili e verso le energie rinnovabili.

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