La pandemia potrebbe portare a un’economia più giusta?

La pandemia di coronavirus è una tragedia, ma Martin Sandbu del FT crede che potrebbe anche essere un’occasione unica nella vita per ricostruire un’economia migliore, che funzioni per tutti.

Egli spiega come alcune crisi passate abbiano portato a un cambiamento positivo, e perché tagliare il costo del lavoro mentre si tassano le ricchezze e gli alti inquinatori potrebbe creare una società più equa. Ma abbiamo la volontà politica?

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La pandemia e l’isolamento hanno fatto capire come dipendiamo letteralmente per le nostre vite non solo da medici e infermieri, ma anche dai lavori più umili degli addetti alle pulizie e dell’assistenza, degli impilatori di scaffali e degli autisti di autobus, dei corrieri e dei cassieri.

Ma in molti paesi ricchi, decenni di polarizzazione economica hanno lasciato le persone in queste occupazioni più umili non solo sottopagate, ma costrette ad accettare contratti a breve termine, turni irregolari e guadagni imprevedibili.

Alla fine degli anni ’70, siamo passati da un’economia di appartenenza a un’economia divisa tra chi ha successo e chi resta indietro.

Le fabbriche non assorbivano più la stessa forza lavoro. L’aumento della produttività attraverso l’automazione e un migliore know-how significava che erano necessarie sempre meno mani nelle catene di montaggio.

La trasformazione tecnologica che modifica il lavoro non si è fermata al lavoro in fabbrica. I manovali e gli scaricatori di porto lasciarono il posto a piattaforme automatizzate e gru per container. L’informatica ha messo fine a molti lavori d’ufficio. Internet ha sconvolto il commercio al dettaglio di persona. Troppo spesso, coloro che dipendono da questi lavori, hanno dovuto accettare condizioni peggiori per rimanere impiegati.

I nuovi lavori non sono stati creati tutti uguali: il lavoro manuale e di routine ha perso a favore del lavoro della conoscenza, mentre la paga e la sicurezza del lavoro dipendevano sempre più dal background educativo dei lavoratori e da dove vivevano.

L’ultimo effetto – la disuguaglianza regionale – è forse il più corrosivo per la nostra politica. I posti di lavoro altamente pagati e il capitale (ma anche i lavori di servizio a bassa retribuzione al servizio di chi guadagna di più) si sono concentrati nelle grandi aree metropolitane, soprattutto nelle città capitali, mentre le regioni periferiche sono state svuotate degli investimenti di capitale e delle buone prospettive di lavoro.

Il lockdown provoca più dolore per coloro che già soffrono di bassi salari e insicurezza del lavoro, perché colpisce in modo preponderante i lavori manuali che richiedono presenza fisica. Nel Regno Unito, un terzo del quintile meno pagato ha perso il lavoro, contro il 15% del quintile più alto, secondo la Resolution Foundation.

Il momento di chiarezza morale innescato dalla pandemia apre un’opportunità politica per “ricostruire meglio” in modo da far funzionare l’economia per tutti.

In passato, le crisi più profonde sono state anche opportunità per i maggiori miglioramenti sociali. Negli Stati Uniti la Grande Depressione ha portato al New Deal. In Europa lo shock della seconda guerra mondiale ha prodotto lo stato sociale del dopoguerra.

Anche prima della pandemia, ho spesso sostenuto che un “radicalismo centrista” in stile Roosevelt era necessario per evitare una perturbazione molto più grande – e potenzialmente molto più brutta – di cui si potevano già vedere i segni nell’ascesa del populismo autoritario.

Penso che un tale programma dovrebbe raggiungere cinque obiettivi.

In primo luogo, abbandonerebbe i modelli di business basati sull’uso di manodopera a bassa produttività (e quindi sottopagata) e sfrutterebbe l’automazione piuttosto che resisterle.

In secondo luogo, il programma mirerebbe a spostare più rischio del mercato del lavoro dai dipendenti ai datori di lavoro e al sistema di welfare. Questo significa una minore tolleranza per i guadagni irregolari ed evitare un test aggressivo dei sussidi, che, quando combinato con le tasse, lascia molti lavoratori a reddito medio-basso di fronte ad aliquote marginali effettive di circa l’80 per cento o più.

In terzo luogo, possiamo riformare le tasse per contrastare la divergenza economica invece di intensificarla. Questo significa abbassare le tasse che penalizzano le assunzioni. Per pagare questo, altre tasse devono salire.

I migliori candidati sono una tassa sulla ricchezza netta – che favorisce coloro che usano il loro capitale nel modo più produttivo – e la rimozione delle scappatoie nella tassazione delle multinazionali, così come l’aumento delle entrate fiscali dalle emissioni di carbonio, in linea con la sfida del clima. Una proposta particolarmente promettente è la “carbon tax e il dividendo”, dove le entrate derivanti da tasse più alte sulle emissioni verrebbero pagate come un reddito di base universale. I calcoli mostrano che una tale politica può lasciare le famiglie più povere in condizioni significativamente migliori, anche dopo aver tenuto conto degli aumenti dei prezzi del carburante.

Quarto, la politica macroeconomica e del settore finanziario può essere riformata a favore di chi resta indietro. Questo significa sostenere una “economia ad alta pressione” per mantenere alta la creazione di posti di lavoro, sapendo che coloro che sono ai margini del mercato del lavoro vengono licenziati per primi in una recessione e assunti per ultimi in una ripresa.

Quinto, e più impegnativo, sono necessari maggiori sforzi politici per dare alle regioni, dove possibile, una massa critica di posti di lavoro della conoscenza in modo che possano connettersi con l’attività economica leader nei centri nazionali.

Con la pandemia che sta causando danni economici diffusi a società già polarizzate, un’azione politica radicale continua non può essere messa in dubbio. Quello che scopriremo è per cosa – e per chi – verrà usato quel radicalismo.

Abbiamo gli strumenti e le politiche per far funzionare meglio le economie per tutti.

Ciò di cui abbiamo bisogno è la volontà politica.

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