Come la Cina usa il commercio come arma | FT

L’atteggiamento aggressivo di Pechino verso l’Australia mostra come la Cina usi il commercio e gli investimenti come strumenti per punire i paesi che la sfidano. Il redattore globale della Cina del FT, James Kynge, e il corrispondente dall’Australia, Jamie Smyth, esaminano l’impatto sull’Australia e ciò che l’assertività della Cina ci dice sulla sua politica estera sempre più assertiva.

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Penso che l’esempio dell’Australia sollevi la questione se le azioni punitive della Cina stiano ora raggiungendo un nuovo livello di intensità.

Da quando Canberra ha chiesto un’inchiesta sulla Covid-19, Pechino ha davvero iniziato a prendere di mira le esportazioni australiane.

L’esperienza dell’Australia è un racconto ammonitore di ciò che può accadere quando si scatena l’ira della Cina.

Sette anni fa il presidente cinese Xi Jinping ha fatto un discorso storico al parlamento australiano, chiedendo a Canberra e Pechino di espandere la cooperazione e approfondire la fiducia. I due paesi hanno rapidamente firmato un accordo commerciale che ha reso la Cina di gran lunga il più importante partner commerciale dell’Australia. Ma dopo sette anni, le relazioni bilaterali sono crollate. I legami diplomatici si sono congelati, due australiani sono detenuti in quella che i critici considerano una diplomazia degli ostaggi, e Pechino ha imposto sanzioni sulle esportazioni australiane.

L’esperienza dell’Australia non è affatto unica. A marzo, la Cina si è scagliata contro l’Unione Europea, il Regno Unito e il Canada per le loro critiche sulle presunte violazioni dei diritti umani nella regione cinese dello Xinjiang. Queste ultime mosse sono dirette principalmente agli individui piuttosto che ai miliardi di dollari in commercio e investimenti che sono in gioco nella sua spaccatura con l’Australia.

In questo contesto, l’esperienza dell’Australia è un racconto ammonitore di ciò che può accadere quando l’ira cinese si scatena. Allora Jamie, che cosa è successo per gettare la relazione Cina/Australia nel gelo profondo?

Ebbene, questo drammatico deterioramento delle relazioni è davvero legato ai cambiamenti geopolitici tra le due superpotenze Cina e Stati Uniti, ma riflette anche il combattivo approccio diplomatico adottato da entrambe le nazioni. Non c’è dubbio che Xi Jinping ha adottato un approccio molto più aggressivo in politica estera rispetto ai suoi predecessori, in particolare spingendo le rivendicazioni della Cina nel contestato Mar Cinese Meridionale, stringendo l’autonomia di Hong Kong, e prendendo parte a operazioni di influenza straniera in nazioni democratiche.

Questo ha davvero allarmato Canberra, che ha profondi legami finanziari e personali con Hong Kong. Ha interessi strategici vitali nel mantenere aperte le rotte commerciali verso i paesi asiatici. E ha anche una popolazione cinese australiana molto numerosa in casa.

L’elezione di Donald Trump e una politica estera statunitense molto più stridente verso la Cina ha anche avuto un’influenza importante a Canberra, che ha un’alleanza di difesa con Washington. Il governo conservatore australiano ha spesso preso l’iniziativa di respingere Pechino, una posizione che ha fatto infuriare Pechino e ha fatto sì che alcuni dei suoi critici interni qui in Australia avvertissero che Canberra rischia di abbandonare la sua posizione tradizionale di non dover scegliere tra il suo maggiore partner commerciale, la Cina, e il suo alleato strategico, Washington.

Quindi, quali sono stati i punti di innesco della rottura diplomatica? E perché è diventata così personale?

Beh, ci sono stati diversi punti di innesco significativi negli ultimi anni. Nel 2017 c’è stato uno scandalo politico che ha coinvolto un deputato e alcuni soldi di un uomo d’affari cinese. Dopo di che Canberra ha iniziato a formulare nuove e dure leggi sull’influenza straniera, volte a impedire che potenze d’oltremare si immischino nella politica interna e cerchino di influenzare le comunità della diaspora in Australia. Quindi questa è stata probabilmente la prima cosa che ha fatto arrabbiare Pechino. La seconda cosa è successa nel 2018 e l’Australia è stata la prima potenza occidentale a bandire formalmente Huawei dal suo rollout di rete 5G.

E questa decisione ha gettato le basi per altre nazioni per introdurre regole simili. E così questo ha davvero messo Canberra nel mirino di Pechino. Ma forse l’esempio più estremo di Canberra che prende l’iniziativa è stata la sua decisione l’anno scorso di chiedere unilateralmente un’inchiesta sulle origini dell’epidemia di coronavirus a Wuhan. E, in questo processo, ha ventilato l’idea di fornire agli investigatori poteri in stile ispettore di armi. Ora, senza sorpresa, questo non è andato molto bene a Pechino. E da allora abbiamo visto Pechino scatenare questa diplomazia da lupo contro Canberra.

Uno dei momenti più significativi è stata la decisione di un alto portavoce del ministero degli esteri cinese di pubblicare su Twitter un’immagine falsa di un soldato australiano che teneva un coltello alla gola di un bambino afgano. Questo era un riferimento a un’indagine sui crimini di guerra in Australia. Ma questo ha appena provocato una grande protesta in Australia, con il primo ministro Scott Morrison che lo ha definito ripugnante e ha chiesto le scuse di Pechino. E non sorprende che finora non siano arrivate.

Quindi c’è stato molto rumore e furore. Ma questo ha anche colpito la linea di fondo in Australia?

Beh, da quando Canberra ha chiesto un’inchiesta sulla Covid-19, Pechino ha iniziato a prendere di mira le esportazioni australiane attraverso una serie di sanzioni diverse. Così abbiamo avuto tariffe antidumping imposte sull’orzo e sul vino, e una serie di barriere commerciali tecniche messe contro i prodotti dal carbone al legname. Questo ha cominciato ad avere un impatto sulle imprese che operano in quei settori specifici. Per esempio, l’industria del vino in particolare sta trovando molto difficile trovare mercati alternativi per i suoi prodotti, perché la Cina era il suo più grande mercato singolo e rappresentava circa un terzo delle esportazioni totali di vino dall’Australia.

Tuttavia, il valore del commercio complessivo tra le due nazioni, che vale circa un quarto di trilione di dollari australiani, non ha finora subito un’enorme flessione. E questo è davvero dovuto all’importanza delle esportazioni di minerale di ferro in Cina dall’Australia. Questo costituisce circa la metà del totale delle esportazioni australiane verso la Cina. E quello che stiamo vedendo è che i prezzi del minerale di ferro sono stati davvero in bilico vicino ai massimi storici, in parte perché il mercato alternativo per la Cina per ottenere il minerale di ferro, il Brasile, ha avuto problemi reali a causa del coronavirus e anche a causa di guasti alle dighe.

Così alla Cina non è rimasta un’alternativa per ottenere una fonte di minerale di ferro. Questo ha sostenuto le esportazioni dell’Australia. Ma se possiamo davvero indicare un’area in cui stiamo vedendo un enorme impatto economico da questa rottura delle relazioni diplomatiche tra Cina e Australia, dovrebbe essere nei flussi di investimento. Così il valore degli investimenti diretti esteri in Australia è sceso del 61 per cento l’anno scorso a solo un miliardo di dollari australiani. E questo è davvero un calo enorme rispetto agli anni di picco degli investimenti cinesi in Australia.

Per esempio, nel 2016 c’è stato un totale di 16,5 miliardi di dollari di investimenti australiani dalla Cina in Australia. E questo ha reso l’Australia una delle fonti più importanti per gli investimenti cinesi in quell’anno.

Questo comportamento è tutt’altro che unico. La Corea del Sud ha subito una pressione economica molto simile da parte della Cina dopo che ha deciso nel 2016 di accettare il dispiegamento di un sistema missilistico americano sul suo suolo. E un’azienda coreana, la Lotte Group, è stata presa di mira da attacchi informatici cinesi. E alcuni dei suoi negozi in Cina sono stati multati o chiusi. Alle compagnie aeree coreane è stato anche rifiutato il permesso di aumentare i voli tra i paesi. E ci sono state ripercussioni anche per diverse altre aziende coreane.

Inoltre, le relazioni tra Cina e Norvegia sono state praticamente congelate per anni dopo che il comitato del Nobel, che naturalmente ha sede nella capitale norvegese, ha assegnato il premio Nobel per la pace al dissidente cinese Liu Xiaobo nel 2010. Il Giappone ha avuto regolari scontri con la Cina nel corso degli anni. Uno dei più recenti è stata un’ondata di boicottaggi di auto giapponesi e altri beni da parte dei consumatori cinesi nel 2012 a causa delle dispute territoriali bilaterali.

E, naturalmente, gli Stati Uniti hanno avuto una guerra commerciale su più fronti con la Cina negli ultimi due anni, mentre il loro rapporto più ampio si deteriorava. Ma anche così, penso che l’esempio dell’Australia sollevi la questione se le azioni punitive della Cina stiano ora raggiungendo un nuovo livello di intensità.

L’ultimo obiettivo della rabbia cinese sono i marchi di moda multinazionali come H&M, Nike, Adidas e altri. Queste aziende hanno rilasciato dichiarazioni che dicono che non useranno il cotone della regione dello Xinjiang a causa delle preoccupazioni sui diritti umani. I funzionari cinesi hanno reagito con rabbia. Xi Guixiang, un portavoce della regione dello Xinjiang, ha individuato la svedese H&M e l’ha avvertita che non avrebbe guadagnato un solo centesimo nel mercato cinese a causa della sua posizione.

Queste tensioni mostrano quanto velocemente una questione politica può avere grandi ripercussioni commerciali, mentre le relazioni tra la Cina e l’Occidente raggiungono il loro punto più basso da decenni.

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