Perché il controllo della Cina sulle terre rare è importante | FT

La Cina domina la produzione e la fornitura mondiale di terre rare, elementi oscuri e vitali per la produzione ad alta tecnologia. Jamie Smyth del Financial Times spiega perché questo è importante.

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Le terre rare sono essenziali per i prodotti ad alta tecnologia, dai veicoli elettrici ai telefoni cellulari e persino i jet da combattimento. Tuttavia, la Cina domina la catena di approvvigionamento. E mentre le relazioni tra Stati Uniti e Cina si deteriorano, i Paesi occidentali temono di non avere un’alternativa, il che potrebbe avere serie implicazioni per il futuro della produzione manifatturiera.

Le terre rare sono un gruppo di 17 elementi metallici con nomi oscuri. In realtà sono relativamente abbondanti nella crosta terrestre. Tuttavia, le loro qualità geochimiche fanno sì che tendano ad essere ampiamente disperse, rendendole relativamente difficili da estrarre e lavorare in modo redditizio, da cui il nome.

Come gruppo, tendono ad avere alti punti di fusione e di ebollizione. Ma è quando reagiscono con altri elementi che diventano davvero utili. Infatti, sono indispensabili per molte applicazioni elettroniche ottiche e magnetiche e attualmente insostituibili per i dispositivi a motore come i veicoli elettrici e i telefoni cellulari. Sono anche vitali per l’industria della difesa.

Mezzo secolo fa, la miniera di Mountain Pass in California era la principale fonte di terre rare del mondo. Ma la spinta vincente di Pechino a diventare il leader mondiale del settore significa che oggi produce circa l’80% delle terre rare del mondo. Il netto deterioramento delle relazioni tra gli Stati Uniti e la Cina sta alimentando la preoccupazione che Pechino possa interrompere la fornitura.

A luglio, la Cina ha minacciato di imporre sanzioni alla Lockheed Martin, il più grande produttore di armi statunitense. Questo ha spinto gli Stati Uniti, l’Australia e l’UE a intensificare gli sforzi per creare una catena di approvvigionamento alternativa. Attualmente, c’è solo un importante fornitore non cinese di terre rare, Lynas, un’azienda australiana quotata in borsa. Ma Lynas può gestire le cosiddette terre rare leggere solo nel suo impianto di lavorazione in Malesia, lasciando le aziende occidentali totalmente dipendenti dai fornitori cinesi per le terre rare pesanti.

A luglio, il Pentagono ha fornito finanziamenti a Lynas e alla MP Materials con sede negli Stati Uniti per la progettazione di impianti di lavorazione delle terre rare pesanti che potrebbero avere sede negli Stati Uniti. I governi statunitense e australiano hanno anche firmato un accordo per l’approvvigionamento di nuovi depositi di terre rare per aumentare la sicurezza degli approvvigionamenti. Il compito di creare una catena di approvvigionamento non cinese non sarà tuttavia facile. Anche se le terre rare sono relativamente abbondanti, il processo di separazione pone sfide tecniche e ambientali.

Il predominio della Cina sul mercato le permette di controllare i prezzi e di fare pressione sui concorrenti. La strategia del Made in China 2025 di Pechino consiste nel creare una catena di fornitura integrata verticalmente che domini i magneti dell’industria mineraria nella produzione ad alta tecnologia, come i veicoli elettrici. Ma un numero crescente di esperti occidentali afferma che questo è esattamente il motivo per cui l’Occidente deve iniziare a produrre la propria fornitura di terre rare e anche i magneti ad alte prestazioni necessari per alimentare l’era digitale. Altrimenti, altri milioni di posti di lavoro ad alta tecnologia potrebbero migrare in Cina.

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