Agricoltura verticale: un modo futuro per nutrire le popolazioni urbane? | Financial Times

Si stima che entro il 2050 ci saranno oltre 6,5 miliardi di persone che vivranno negli spazi urbani, e l’agricoltura verticale potrebbe svolgere un ruolo crescente nell’alimentazione di queste persone. Le fattorie utilizzano molto meno spazio, acqua e trasporti rispetto ai metodi tradizionali di coltivazione, anche se il loro consumo di energia elettrica è una sfida costante. Persis Love si reca in Germania e nel Regno Unito per esplorare le tecnologie e i modelli di business in via di sviluppo del settore.

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Si prevede che entro il 2050 più di 6,5 miliardi di persone in tutto il mondo vivranno in spazi urbani, una sfida enorme per i metodi tradizionali di produzione alimentare. Ma l’agricoltura verticale potrebbe essere parte della soluzione.

Sono a Berlino e sto andando in un supermercato dove hanno installato delle unità di coltivazione verticale e stanno coltivando i prodotti direttamente in negozio. L’azienda che sta dietro a queste fattorie verticali dice che consumano il 95% in meno di acqua rispetto alle fattorie tradizionali e riducono i trasporti del 90%.

Quindi questa è Infarm, che è la start-up che ha creato queste unità agricole verticali che abbiamo appena visto al supermercato. E noi andremo dentro a vedere come funziona l’azienda. Le unità Infarm si trovano ora in nove paesi e l’azienda ha raccolto oltre 100 milioni di dollari di finanziamenti da quando è stata fondata nel 2013.

“Ciao! Noi forniamo la tecnologia. Noi forniamo l’azienda. Coltiviamo le piante e raccogliamo le piante. E ciò che offriamo al rivenditore sono le piante stesse”.

Infarm ha ora più di 900 unità agricole nei negozi e nei centri di distribuzione intorno al mondo. Ogni mese vengono raccolte più di 250.000 piante dalle unità, ma le condizioni di coltivazione di ogni pianta possono essere controllate da qui a Berlino.

“E’ tutto automatizzato. Comunica anche con il cloud, da dove possiamo controllare tutto a distanza. Tutto, dalla temperatura all’umidità, all’intensità della luce”.

Qui credono che l’efficienza complessiva nell’uso delle risorse possa compensare i costi iniziali di avvio e le spese correnti, come l’energia necessaria per alimentare la ventilazione e le luci a LED.

“Voglio dire, bisogna considerare l’intero pacchetto, non solo quanto consumano quei LED, perché, sì, naturalmente, non stiamo crescendo col sole e abbiamo un consumo di energia. Tuttavia, le tecnologie a LED sono davvero in evoluzione nel tempo”.

Le tecniche di risparmio energetico stanno migliorando, come la sintonizzazione dell’illuminazione su diverse lunghezze d’onda per diverse colture. Nel breve termine, la crisi di Covid-19 potrebbe effettivamente rafforzare la domanda di agricoltura verticale, poiché la sua catena di approvvigionamento è più breve e meno dipendente dal lavoro umano rispetto all’agricoltura tradizionale.

La stessa Infarm ha visto una crescita del 200% delle vendite nel marzo 2020 rispetto al marzo 2019. A più lungo termine, si prevede che il fatturato globale dell’agricoltura verticale supererà i 22 miliardi di dollari entro il 2026, secondo Global Market Insights.

Sono venuto nel Regno Unito per vedere un tipo diverso di agricoltura verticale. Guidare lungo queste strade di campagna mi fa pensare che sappiate che, non molto lontano da ora, otterremo tutti i nostri prodotti da fattorie verticali in località urbane? Chi lo sa?

LettUs Grow a Bristol è stata fondata nel 2015. Fornisce fattorie verticali agli agricoltori e coltivatori, così come il software e il supporto operativo in corso.

“Ciao, sono Persis. Piacere di conoscerti”.

“Ciao! Sono Charlie. Benvenuti a LettUs Grow”.

LettUs Grow è specializzata nel settore aeroponico, dove le piante vengono coltivate utilizzando una sottile nebbia contenente acqua e sostanze nutritive.

“Utilizzando la nostra tecnologia aeroponica abbiamo dimostrato che possiamo aumentare il tasso di crescita delle colture rispetto all’idroponica di oltre il 70% in erbe a foglia e verdure a foglia”.

Gli apporti energetici attualmente necessari per l’agricoltura verticale rendono difficile realizzare un profitto su tutto tranne che su erbe e verdure a foglia di alto valore, ma i sostenitori vedono il potenziale. All’inizio dell’anno, l’azienda si è assicurata 2,9 milioni di dollari di finanziamenti per le sementi.

“Quindi, come coltivatore, comprerei la vostra unità, che avrebbe un aspetto simile a questo?

“Sì, comprerete l’unità. Arriva nella camera dell’ambiente controllato con tutto quello che vedete qui dentro per crescere fin dal primo giorno e poi forniamo servizi di software e servizi di manutenzione in corso. Ora siamo al punto di commercializzarla e di lavorare con gli agricoltori e i coltivatori di tutto il paese”.

Ma ho un’ultima tappa da fare. Un tetto a ovest di Londra. Alla Square Mile Farms, hanno messo l’impegno aziendale al centro del loro modello di business.

“Noi installiamo le fattorie nei posti di lavoro e coinvolgiamo i dipendenti nella raccolta e nella semina, e loro possono portare a casa i prodotti freschi e anche loro imparano un po’ per strada”.

Nonostante l’isolamento, la start-up ha continuato a mettere muri di fattoria vivi negli uffici, ma il piano è quello di aumentare la scala.

“Stiamo lavorando con una serie di aziende del FTSE 100, e stiamo cercando di costruire una comunità e una tribù intorno al nostro marchio attraverso l’impegno aziendale e forse, in 18 mesi, due anni, quando raccoglieremo di nuovo capitale, potremo poi costruire una grande fattoria verticale e prodotti di massa, ma saremo in grado di vendere a un prezzo più alto”.

Con così tante aziende start-up che lavorano in modo unico all’interno dell’industria dell’agricoltura verticale, non c’è dubbio che questa sia qui per rimanere. Ciò che sarà affascinante sarà vedere quanto questi modelli di business funzioneranno a fianco dei metodi tradizionali di coltivazione e quanto li sostituiranno.

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