Il genio di Albert Einstein in dettaglio | Big Think

La parola genio è spesso usata per descrivere Albert Einstein, ma cosa ha fatto guadagnare al fisico teorico di origine tedesca questa nomea? Abbiamo le sue idee da ringraziare per molte sfaccettature del mondo moderno, ma a quanto pare non tutti lo ritenevano così brillante.

“Tutti sanno chi è Einstein e la gente capisce che era uno scienziato molto famoso”, dice l’astronoma della NASA Michelle Thaller. “Ma penso che spesso la gente non afferri la vera profondità e la natura profonda delle cose che Einstein ci ha presentato”.

In questo video, Thaller, il futurista e consulente aziendale David Bodanis, il fisico teorico Michio Kaku e altri spiegano perché i contributi più noti di Einstein (la teoria speciale della relatività e E=mc2) sono così importanti. Parlano anche del suo percorso accademico, delle resistenze e delle critiche che ha dovuto affrontare da parte dei suoi coetanei e del pubblico, e della sua influenza duratura sulla scienza.

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MICHELLE THALLER: Albert Einstein è stato incredibilmente brillante e ha rivoluzionato la nostra comprensione dell’universo.

MICHIO KAKU: La gente si chiede cosa ha fatto Einstein per me ultimamente. E la risposta è… tutto. Tutto quello che vediamo intorno a noi – l’elettronica, i satelliti, i distruttori di atomi, tutto questo in un certo senso potrebbe essere ricondotto al lavoro di Albert Einstein. In realtà, molte delle briciole, le briciole della sua tavola, sono andate a vincere premi Nobel per i fisici ancora oggi.

THALLER: Einstein, giusto. Dico solo quella parola e all’improvviso ti viene da pensare a una specie di folle capigliatura bianca e a dei baffi, qualcuno che è geniale. Quei meravigliosi occhi sapienti con tante linee di sorriso intorno. Tutti sanno chi è Einstein e la gente capisce che era uno scienziato molto famoso. Ma credo che spesso la gente non afferri la vera profondità e la natura profonda delle cose che Einstein ci ha presentato.

DAVID BODANIS: Sua sorella pensava che fosse un genio. Suo padre pensava che fosse un genio. Ma era bloccato nell’ufficio brevetti di Berna, in Svizzera, e nessun altro pensava che fosse un genio. Aveva tenuto la bocca chiusa con i suoi professori all’università. Non aveva trovato un buon lavoro. Il suo dipartimento di fisica teorica era il primo cassetto della sua scrivania e l’aveva chiuso a chiave. Ma poi, e aveva provato di tutto. Aveva circa 25-26 anni. Aveva provato un sacco di idee mentre era bloccato all’ufficio brevetti. Nulla era andato per il verso giusto e poi, improvvisamente, nella primavera del 1905, gli scoppiò in testa una tempesta. Versò un foglio dopo l’altro. Circa quattro di essi erano degni del premio Nobel e gli ultimi due erano la relatività speciale e E = mc2.

FREEMAN DYSON: Aveva proprio questo meraviglioso dono di parlare al pubblico e in più, naturalmente, aveva una vita familiare turbolenta ed era per molti versi un personaggio egoista e sgradevole. Ma d’altra parte, era meraviglioso con i bambini e così via. Voglio dire, c’era ogni sorta di… Aveva delle qualità meravigliose. E quelle cose credo che il pubblico le abbia giustamente apprezzate.

BODANIS: Einstein una volta ha detto di non essere più intelligente degli altri, ma ha detto che aveva la persistenza di un mulo. Ed era davvero sincero al riguardo. Da piccolo faceva castelli di carte. Faceva strati dopo strati dopo strati di castelli di carte e, se esplodevano… bene, faceva un respiro profondo e li ricostruiva. Durante vent’anni è stato felicemente sposato all’inizio con una giovane studentessa serba di medicina molto sexy. L’unica donna della sua classe al Politecnico. E avevano grandi sogni di diventare professori insieme. Ma la realtà si è messa in mezzo. Rimase bloccato all’ufficio brevetti e fino al 1905, quando aveva 25-26 anni, non riuscì ad avere idee nuove. E lui e sua moglie cominciarono lentamente ad allontanarsi. Non avevano soldi per la custodia dei bambini. Lei era bloccata a casa a prendersi cura dei bambini. Non poteva partecipare al suo lavoro.

THALLER: Einstein era un professore. In realtà ha insegnato molto all’Università di Berna e anche a Berlino e poi alla fine è venuto a Princeton. Era un prodotto dell’epoca e della scienza che andava avanti. C’erano persone brillanti in quel periodo. La scienza stava cambiando in tanti modi diversi, e per molte cose Einstein si trovò nel posto giusto al momento giusto per vedere due cose diverse e dire “ah, quelle cose vanno davvero insieme”. E per me la vera genialità di Einstein è stata proprio quella di essere diventato un ponte tra molte, molte materie diverse.

BODANIS: Nel 1905 ha avuto questa epifania o serie di epifanie. Aveva grandi, grandi successi e pensava di essere nel giusto. Ma non accadde nulla. I grandi professori in Germania, uno o due di loro controllavano il suo lavoro, ma non riusciva a trovare lavoro. A un certo punto fece domanda per insegnare in una scuola superiore in Svizzera e sottopose come giustificazione per l’insegnamento delle scienze al liceo questa teoria della relatività, E = mc2, e poche altre cose del genere. È stato respinto. Questa era la Svizzera. Non aveva fatto i moduli adeguati. Non erano stati compilati correttamente e lui rimase nell’ufficio brevetti. Nel 1920 in Germania il teatro dell’opera di Berlino fu inondato da un raduno anti-Einstein. C’erano delle svastiche nella sala d’ingresso. Questa non era scienza ariana. Questa era la scienza ebraica. Doveva essere sbagliata. E poi terribilmente, nel 1933, i suoi libri furono bruciati per strada in Germania. E non sono stati bruciati solo da folle di ignoranti in mezzo al nulla. La più grande università che il mondo avesse conosciuto all’epoca era Gottingen in Germania, e furono gli studenti lì, così presi da quello che stava succedendo, che trascinarono i libri di Einstein, e libri di altre persone, e li bruciarono in enormi cumuli proprio nel centro di Berlino e a Gottingen e in altri luoghi. Per fortuna a quel punto Einstein era già fuori dal paese. Alcuni dei maggiori giornali e riviste lo accusavano, dicevano che dovevano ucciderlo. È una variante – non hanno detto solo di rinchiuderlo. Hanno detto la fase successiva. Si comincia con una fase, si passa alla successiva. Perché era famoso, è riuscito ad arrivare in America. Dopo ha vissuto al sicuro a Princeton, nel New Jersey.

E non lavorava da solo. Alcune delle parti principali della sua teoria, per esempio, la teoria speciale della relatività che si occupa di come il tempo rallenta quando ci si avvicina alla velocità della luce, erano state in gran parte formalizzate e messe a punto prima da persone come Lorentz. E anche parti della relatività generale, la sua idea della gravitazione e della curvatura dello spazio erano state fatte da persone come Lemaitre e altri.

GEORGE MUSSER: La scienza è un’impresa profondamente collaborativa e sono sempre stato colpito quando vedo i fisici in azione, quanto si insegnano l’un l’altro. Questa è un’impresa sociale e loro vanno avanti e indietro tra l’individuo seduto, lottando contro il muro di mattoni, sbattendo la testa contro di esso cercando di dare un senso alla realtà e al lato sociale collaborativo delle cose. Quindi una cosa che è cruciale per questo è che tutti gli scienziati devono riunire intorno a loro una sorta di gruppo di amici. Quindi la scienza, probabilmente più di molti lavori, dipende in realtà da forti amicizie personali tra le persone. A volte quest’idea non si trova nella testa di nessuna delle due persone, ma è come se galleggiasse nello spazio tra di loro e ogni persona vi contribuisce. L’idea sta crescendo, crescendo e crescendo. Einstein l’ha amata. Si è divertito in questo tipo di gioco intellettuale. Così ha avuto una serie di incontri molto famosi con Niels Bohr in una serie di incontri negli anni ’20 e, beh, proprio negli anni ’20. Negli anni ’30 le cose sono andate un po’ tutte a rotoli per l’Europa in generale, ma certamente per la comunità scientifica tedesca. Così negli anni ’20 e negli anni dell’adolescenza andava a queste conferenze e incontrava questi altri scienziati che non accettavano quello che diceva. E loro andavano via di solito in modo ufficioso e questi dovevano essere ricostruiti dagli storici, avevano questi intensi dibattiti a colazione, a bere vino, a passeggiare per strada.

THALLER: Einstein era assolutamente geniale nel vedere che le diverse teorie su cui la gente lavorava potevano confluire in un meraviglioso insieme coerente. Anche lui ammetteva di non essere particolarmente bravo in matematica e aveva altre persone che lo aiutavano a formalizzare la matematica di come la gravità potesse funzionare. Così Albert Einstein stesso avrebbe detto di essere brillante nella collaborazione, che in realtà ha messo insieme un sacco di cose. Non era solo una persona solitaria che tirava fuori cose dalla sua testa dai primi principi solo per magia.

MUSSER: E ci sono stati alcuni episodi famosi in cui Einstein, per esempio, ha cercato di mettere in discussione il principio di indeterminazione di Heisenberg e se ne usciva con un “Ah, ecco un modo per aggirare il principio di indeterminazione di Heisenberg”. E Niels Bohr rimaneva sveglio tutta la notte e tornava il giorno dopo e diceva: “No, non funzionerà”. Ah, eccone un altro”, diceva Einstein. Niels Bohr sarebbe tornato indietro e avrebbe trovato un modo in cui non avrebbe funzionato. E andavano avanti e indietro. E la cosa divertente di tutto questo è che Einstein non ha mai dubitato del principio di indeterminazione. Lo accettava. L’ha accettato almeno un po’, forse non fin dall’inizio, ma una volta che la matematica è stata elaborata, l’ha accettato. Eppure lo ha un po’ punzecchiato perché pensava che una caratteristica così strana della realtà che è incerta, indeterministica, dovesse avere un significato più profondo e ha cercato di punzecchiare quel principio e di esplorarlo da diversi punti di vista per accertarne il significato.

THALLER: Mi stupisce che sia stato uno di quelli che, quando stava facendo la sua tesi di dottorato, ha capito la dimensione e la velocità di una molecola nell’aria che ti circonda. All’epoca in cui Einstein era uno studente più giovane al college, la gente non si rendeva conto che l’aria era fatta di molecole. Riuscite a immaginare quando si sono resi conto che l’aria era davvero così? Einstein era una figura importante in questo.

BODANIS: Ma ha avuto un’altra idea, un’idea più potente, nata nel 1915, a metà dei trent’anni, nel pieno della Prima guerra mondiale, e si chiama relatività generale. E si tratta di spiegare come tutto lo spazio e il tempo, e tutta la materia, e tutto è organizzato. E la cosa sorprendente è che, invece di essere una legge e una cosa complicata, l’ha ridotta a due piccoli simboli e questo è stato straordinario. Pensava che chi aveva creato un universo in cui tutta la complessità che vediamo, la rotazione della Terra intorno al sole, il modo in cui la galassia si muove se si muove, tutto questo poteva essere spiegato in termini di due semplici simboli. E pensava che questo fosse favoloso. E poi ha guardato i suoi simboli e si è reso conto hmm, hanno predetto che l’universo si stava espandendo. Chiese ai suoi amici astronomi nel 1917-1918: “L’universo, in realtà, è in espansione”. E loro dissero di no, è statico. Pensavano che a quel tempo l’universo fosse solo la galassia della Via Lattea, un mucchio di stelle che fluttuano nello spazio e oltre c’era solo un vuoto vuoto, campi magnetici arrabbiati e pieni di nulla. E Einstein pensò: “Sei sicuro? E loro dissero: più o meno è così che è l’universo. Così ha dovuto cambiare quella bella e semplice equazione e ha dovuto inserire un termine in più che simboleggiava con la lambda. Circa dieci anni dopo, nel 1929, Edwin Hubble in California e altre persone dissero ‘Oh, ci sbagliavamo’. Probabilmente non hanno detto la parola “oh”. “Ci sbagliavamo”, dissero, “L’universo si sta espandendo, dopo tutto”. E Einstein pensava che la buona notizia fosse che avrebbe portato via la lambda, quel termine in più. Posso tornare a quella bella cosa semplice e chiara che ho scoperto nel 1915 nella relatività generale. E questo va bene. È un errore ammissibile. Non credo che questo sia il suo più grande errore. Il grande errore è venuto dopo. Ha tratto una conclusione psicologica. Ha concluso che si sbagliava ad aver ascoltato le prove sperimentali perché credeva che l’universo dovesse essere nitido, chiaro ed esatto. D’ora in poi, se avesse avuto queste convinzioni e se fossero emerse prove sperimentali che le contraddicessero, avrebbe potuto ignorarle. Ricordate, avrebbe avuto ragione. Avrebbe avuto ragione a ignorare tutte le prove che gli astronomi pensavano della forma dell’universo. Hanno sbagliato per dieci anni. Ecco perché ha detto: “Dio non gioca a dadi con l’universo”. E il suo buon amico Niels Bohr disse: “Einstein, smettila di dire a Dio cosa fare”.

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