Vision Fund. Come un fondo da 100 miliardi di dollari sta cambiando il mondo degli investimenti | WSJ

La strategia di lunga data della SoftBank di scaricare montagne di denaro su giovani aziende promettenti per creare grandi vincitori è fallita drammaticamente per colpa di WeWork, e sta invitando a esaminare gli altri investimenti del fondo. Ecco un’occhiata alla struttura del Vision Fund e a come la sua strategia di investimento a ritmo sostenuto potrebbe renderlo rischioso.

In questi giorni, tutti parlano di WeWork. Questo autunno, WeWork ha scartato un’offerta pubblica iniziale pianificata ed è rimasta pericolosamente a corto di denaro contante. La startup di uffici si è rivolta a SoftBank per un’operazione di salvataggio che ha visto la sua valutazione, che una volta raggiungeva i 47 miliardi di dollari, scendere sotto gli 8 miliardi di dollari. Ora l’attenzione si è rivolta al fondo di venture capital che ha contribuito a incrementare la valutazione di WeWork e a finanziare la sua crescita rapidissima.

Il Vision Fund, avviato nel 2017 dalla conglomerata giapponese SoftBank, ha raccolto molti fondi per dare impulso a startup di alto profilo come WeWork. Quanto denaro? 100 miliardi di dollari. Il Vision Fund ha riscritto le regole del venture investing, e ha spinto verso l’alto la valutazione delle startup tecnologiche, ma la strategia di investire in giovani aziende promettenti ha fallito con WeWork, e sta iniziando a mostrare crepe anche in altri investimenti.

Il Vision Fund è unico tra i fondi di venture capital per alcune ragioni. I fondi di venture capital cercano tipicamente startup con un forte potenziale di crescita. Ma poiché questi investimenti sono ad alto rischio/rendimento, i fondi tendono ad essere conservativi. Raccolgono piccole somme di denaro e firmano piccoli assegni agli imprenditori. Questo non è il caso del Vision Fund. Nel 2018, tutte le società di venture capital statunitensi hanno raccolto circa 55 miliardi di dollari. Lo scrigno di guerra da 100 miliardi di dollari del Vision Fund è quasi il doppio. L’ha speso rapidamente, investendo circa 1 miliardo di dollari alla settimana nel suo primo anno. Ecco un’analisi della provenienza di tutti questi soldi (vedi video). La stessa SoftBank ha fornito 25 miliardi di dollari. Altri 60 miliardi di dollari sono arrivati dai fondi sovrani dell’Arabia Saudita e di Abu Dhabi. Il resto proveniva da partner aziendali, come Apple e il produttore di elettronica FoxConn. Circa 40 miliardi di dollari del fondo sono stati raccolti sotto forma di prestito, con un tasso di interesse annuo del 7%.

Il prestito è un modo insolito per un fondo di capitale di rischio di raccogliere denaro perché sta investendo in società non dimostrate. Questo ha fatto pressione sul Vision Fund affinché iniziasse a fare soldi in fretta. Secondo un portavoce del Vision Fund, attualmente il Vision Fund investe in 88 aziende. WeWork è tra i più grandi investimenti del fondo. Molti degli altri investimenti stanno bruciando denaro e non hanno tracciato una strada chiara per realizzare un profitto. Tre di loro ci sono servizi di ride-hailing, che sono bloccati in una brutale guerra dei prezzi. La strategia d’investimento del fondo è incentrata sul dare alle startup un sacco di denaro per crescere rapidamente. L’obiettivo è quello di aiutare un’azienda ad aggredire il proprio mercato e poi renderla pubblica, consentendo al Vision Fund di uscire con un notevole ritorno economico.

Il fondo ha investito a un ritmo frenetico. I 100 miliardi di dollari dovevano durare quattro anni, ma sono quasi scomparsi dopo solo due anni. Ma non ha ancora incassato la maggior parte dei suoi investimenti e, delle società che sono diventate pubbliche, alcune hanno ottenuto risultati inferiori alle aspettative. La partecipazione del fondo in Uber, adesso pubblicamente quotata, ora vale meno di quello che il fondo ha pagato per investire, e i suoi profitti su Slack sono in calo da quando l’app di messaggistica si è resa pubblica. Per le aziende ancora private in portafoglio, il Vision Fund ha a volte sbilanciato queste start-up con più liquidità di quanto richiesto. La startup di gog-walking Wag cercava 75 milioni di dollari di finanziamenti prima che il Vision Fund la convincesse a prendere 300 milioni di dollari. L’investimento è stato quello di aiutare la startup a sconfiggere il suo rivale, Rover, ma la crescita di Wag si è arrestata, mentre le vendite di Rover hanno continuato ad aumentare. Ora Wag sta cercando di vendersi, probabilmente ad un prezzo inferiore ai 650 milioni di dollari di valutazione dell’investimento del Vision Fund.

Alla fine del 2018, il Vision Fund ha fatto una grande scommessa su Fair, una startup che noleggia auto ai consumatori, oltre che ai conducenti di veicoli a motore. Ma gli ex dipendenti hanno detto che l’azienda si è espansa e ha offerto promozioni che hanno reso il leasing auto non redditizio. Il loro CEO si è dimesso in ottobre, dopo che l’azienda ha licenziato il 40% della sua forza lavoro. Il CdA di Fair ha temporaneamente installato un socio del Vision Fund al suo posto. SoftBank ha anche installato uno dei suoi dirigenti, Marcelo Claure, come Presidente Esecutivo di WeWork, dopo che il CEO della startup, Adam Neumann, è stato espulso. SoftBank ha anche investito altri 6,5 miliardi di dollari in WeWork per stabilizzare l’azienda. Il CEO di SoftBank, Masayoshi Son, si è preso la colpa per la debacle di WeWork quando ha annunciato a novembre che il fondo aveva una perdita operativa di quasi 9 miliardi di dollari per il suo trimestre più recente.

Nonostante il breve track record del fondo, SoftBank sta cercando di raccogliere denaro per un secondo Vision Fund. L’arrivo del Vision Fund ha causato un cambiamento tettonico nella velocità e nella scala di investimento delle startup, ma resta da vedere se sono in grado di trovare costantemente dei vincitori nella Silicon Valley.

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