Covid-19: cosa servirà per vaccinare il mondo? | The Economist

La corsa per immunizzare la popolazione mondiale contro la covid-19 è in corso. Con la distribuzione di vaccini sicuri ed efficaci che rappresentano una sfida senza precedenti, quali sono gli ostacoli principali da superare?

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Gli ospedali di tutto il mondo stanno, ancora una volta, cedendo sotto un torrente di pazienti affetti da covid-19. In luoghi lontani come Londra, Città del Capo e Los Angeles le ambulanze aspettano per ore per scaricare i malati, e camion refrigerati sono stati portati per contenere i morti. I vaccini sono l’unica via d’uscita. La domanda è: quanto velocemente possono cambiare le cose?

I vaccini riducono i decessi e i ricoveri ospedalieri in due modi: proteggono direttamente i vaccinati, impedendo loro di ammalarsi; e offrono una protezione indiretta ai non vaccinati, perché quelli già vaccinati avranno meno probabilità di infettarli. Misurare l’effetto combinato – e quanto velocemente si attiva – è possibile solo quando la vaccinazione di massa è ben avviata. Ma i primi risultati cominciano ad arrivare.

La maggior parte dei paesi stanno vaccinando prima i loro anziani, insieme agli operatori sanitari. La preponderanza di morti per covid-19 – circa l’85% in Inghilterra, per esempio – sono di persone di 70 anni o più. Anche le persone nei reparti ospedalieri di covid-19 hanno spesso quell’età. I tassi di ammissione all’ospedale e i decessi dovrebbero entrambi, quindi, diminuire bruscamente poche settimane dopo che una gran parte degli anziani ha fatto il primo vaccino. Gli ospedali tuttavia lotteranno fino a quando anche molte persone di mezza età saranno vaccinate. Questo perché, al momento, la pressione peggiore è sulle unità di terapia intensiva, e la maggior parte dei pazienti in queste sono nei loro 50 e 60 anni. Questo può sembrare strano, dato il più alto tasso di mortalità tra gli anziani. Ma i ventilatori e altre macchine per il supporto degli organi impongono molto stress al corpo, e gli anziani sono spesso troppo fragili per essere attaccati alle macchine. Le terapie intensive negli ospedali inglesi, per esempio, attualmente trattano circa tanti pazienti di età compresa tra i 20 e i 49 anni quanti i pazienti di 70 o più anni.

Questo modello significa che dove la vaccinazione è lenta, il numero di decessi di persone di mezza età legati al Covid può aumentare nelle prossime settimane e mesi, poiché le terapie intensive si riempiono. Normalmente, queste unità hanno un infermiere per paziente. Sempre più spesso, però, gli infermieri delle unità di terapia intensiva devono occuparsi di più pazienti ciascuno. Due studi recenti, uno dall’Inghilterra e uno da Israele, hanno concluso che quando le terapie intensive che hanno esaminato erano piena al massimo della loro capacità, la mortalità in essi era circa il 20-25% più alta di quanto ci si sarebbe aspettato date le caratteristiche dei pazienti coinvolti.

Osservazione di massa

Con questo in serbo per molti paesi, Israele è il luogo da osservare per le prime prove di come la vaccinazione di massa possa cambiare le cose, perché ha vaccinato i suoi cittadini più velocemente che altrove. Il 19 gennaio, un mese dopo l’inizio della campagna, Israele aveva dato al 26% dei suoi 9 milioni di persone almeno una dose. Come è successo altrove, ha iniziato con le persone anziane. E per loro, alcuni risultati stanno ora emergendo.

In una recente analisi, Ran Balicer del Clalit Research Institute di Tel Aviv e i suoi colleghi hanno confrontato, giorno per giorno, un gruppo di 200.000 ultrasessantenni che erano stati vaccinati con un gruppo altrimenti simile di individui non vaccinati. Hanno tracciato le differenze nei tassi di infezione tra i gruppi confrontando i risultati dei test per le persone che sono state testate per la Covid dopo aver riferito sintomi pertinenti o contatti stretti con qualcuno che era precedentemente risultato positivo.

Per i primi 12 giorni dello studio, i tassi di test positivi sono rimasti identici tra i gruppi. Il 13, il tasso del gruppo vaccinato è sceso leggermente. Poi, il giorno 14, è sceso di un terzo. C’è stata una certa delusione per il fatto che questo calo non è stato maggiore, ma il vaccino in questione, l’offerta Pfizer-BioNTech, è destinato ad essere dato in due dosi, quindi il quadro non sarà chiaro fino a quando le seconde dosi sono state somministrate, e i risultati da persone più giovani sono stati inclusi, anche.

L’effetto iniziale sui ricoveri ospedalieri della campagna di vaccinazione di massa di Israele è stato più difficile da misurare, a causa di due variabili confondenti: il blocco nazionale del paese, che tende a ridurre il tasso indipendentemente dall’effetto dei vaccini, e la diffusione di b.1.1.7, una variante del virus trovato in Gran Bretagna, che è molto più contagiosa e quindi tende a spingere il tasso fino. Questa combinazione di fattori è, tuttavia, sperimentata anche in molti paesi europei e in alcune parti degli Stati Uniti, quindi ciò che accade negli ospedali israeliani ora è un presagio di ciò che questi altri luoghi possono aspettarsi nelle prossime settimane e mesi.

Un segno che la vaccinazione sta cominciando a dare un po’ di respiro agli ospedali israeliani è emerso quindici giorni dopo il 2 gennaio, giorno in cui la proporzione degli over 60 che erano stati vaccinati ha raggiunto il 40%. Il numero di malati critici di Covid-19 in quel gruppo di età è cresciuto di circa il 30% nella settimana prima del 2 gennaio, e anche nella settimana successiva, ma solo del 7% nella settimana successiva. Al contrario, tra quelli di età compresa tra i 40 e i 55 anni (che all’epoca erano vaccinati a un tasso molto più basso) il cambiamento settimanale del numero di malati critici è rimasto costante, con un aumento del 20-30% in ciascuna di quelle tre settimane.

Prendendo questi primi risultati in un modello della traiettoria dell’epidemia, Eran Segal del Weizmann Institute e i suoi colleghi ritengono che i decessi per covid-19 in Israele potrebbero iniziare a diminuire all’inizio di marzo, anche se l’isolamento terminerà, come previsto, nell’ultima settimana di gennaio. La loro prognosi presuppone che il ritmo della vaccinazione regga, e che l’80% degli adulti riceva la seconda dose entro la fine di febbraio. (L’altro 20% sono persone che non possono essere vaccinate per ragioni come le allergie, o che rifiutano di essere vaccinati).

I bambini soffrono?

Anche una campagna efficiente come quella di Israele, però, lascia molti non vaccinati. Oltre a coloro che si rifiutano e agli adulti che non possono essere vaccinati, nessun vaccino contro il Covid-19 è stato ancora approvato per l’uso nei bambini. I bambini raramente soffrono gravemente se infettati, ma possono comunque trasmettere il virus. Questo può portare a future, anche se meno diffuse, epidemie.

Di solito, gli studi sui vaccini nei bambini iniziano con quelli più grandi e scendono verso il basso. Le prove cliniche di diversi vaccini contro il covid-19 in bambini di 12 anni sono iniziate e i risultati potrebbero essere disponibili entro l’estate. Le sperimentazioni in quelli più giovani di questo, tuttavia, richiederanno più tempo. È quindi improbabile che un vaccino Covid-19 per la maggior parte dei bambini sia approvato prima del 2022. Fino ad allora, frenare la pandemia sarà difficile se molti adulti si rifiutano di rimboccarsi le maniche per un vaccino.

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