Coronavirus: come il vostro computer potrebbe aiutare a trovare un vaccino | FT

Folding@home è il più grande supercomputer in rete del mondo. Il direttore Dr. Greg Bowman spiega come la potenza del personal computer viene utilizzata per eseguire simulazioni proteiche e cercare un vaccino per il coronavirus Covid-19.

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Il vostro computer potrebbe essere d’aiuto nella ricerca di una soluzione a COVID-19 – anche quando non lo usate.

I ricercatori dell’Università di Stanford hanno creato un progetto di calcolo distribuito chiamato Folding@home (FAH). Funziona collegando la potenza di elaborazione inutilizzata di laptop, computer desktop e console di gioco in tutto il mondo. Una volta connessi tra loro, creano un supercomputer virtuale.

Il progetto si concentra su quella che viene chiamata la proteina spike, che permette al virus di attaccarsi alle cellule del corpo umano, innescando l’infezione da COVID-19. Questa spike cambia costantemente forma man mano che le proteine al suo interno si piegano e si dispiegano, e analizzarlo significa studiare tutte le potenziali forme che potrebbe assumere attraverso questo processo.

Predire e modellare il vasto numero di possibili permutazioni richiede molta potenza computazionale.

“Qui è dove entri in gioco tu”, dicono i ricercatori della FAH. “Con molti computer che lavorano per lo stesso obiettivo, puntiamo a sviluppare un rimedio terapeutico il più rapidamente possibile”.

Un esercito di volontari

I progetti di calcolo distribuito sono stati una caratteristica di molte operazioni di ricerca negli ultimi 20 anni. Il primo è stato SETI@Home, parte dell’Istituto di Ricerca per l’Intelligenza Extra-Terrestre (SETI), che ha scansionato i cieli alla ricerca di segnali che potessero indicare l’esistenza di forme di vita aliene. Nel 1999, SETI@Home ha invitato i membri del pubblico a donare la loro energia informatica di riserva per aiutare a elaborare i loro dati.

Il team di SETI@Home aveva l’obiettivo di trovare 1.000 volontari. Invece, 1 milione di persone si sono iscritte quando è entrato in funzione. All’epoca si stimava che in sole 24 ore quei volontari, e i loro computer, avessero raccolto una quantità di dati che avrebbe richiesto 1.000 anni su un singolo PC.

Si spera che un simile sforzo congiunto aiuti ad arrestare la diffusione di COVID-19, che è stata dichiarata pandemia globale l’11 marzo, mentre il numero di casi confermati continuava a crescere.

La proteina spike o è troppo piccola per essere studiata e analizzata al microscopio. Secondo il biofisico computazionale Gregory Bowman, in un video sul sito web della FAH, i modelli matematici e le simulazioni al computer sono molto più efficaci.

Gli scienziati sperano che la ricerca sulla proteina spike possa rivelare un modo efficace per affrontare il virus. Un virus individuale non può invadere una cellula ospite finché non vi ha aderito utilizzando la proteina spike, e prevenire quel processo iniziale di legame può negare al virus l’opportunità di entrare, e infettare, una cellula sana.

La comprensione della struttura e del comportamento della proteina spike potrebbe essere un passo importante verso lo sviluppo di un vaccino per il COVID-19.

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