Futuro & cibo. Come nutrire un pianeta con 10 miliardi di persone | Financial Times

Entro il futuro non troppo lontano, nel 2050, la domanda mondiale di cibo aumenterà del 60%. La Wageningen University & Research sta studiando nuove soluzioni agricole, tra cui l’agricoltura verticale e i robot per aiutare il lavoro agricolo, nonché i modi per proteggere le colture di base.

Modificando il colore delle luci nella sua grow room interna, Leo Marcelis può modificare l’odore, il sapore e persino il contenuto vitaminico dei suoi pomodori. Per una crescita più efficiente, si accende la luce rossa; per sviluppare piante più corte con livelli più elevati di antiossidanti, usare più blu; e per una pianta a gambo lungo con meno rami, accendere il rosso scuro. “Si tratta dell’equilibrio tra i diversi colori“, afferma il professore di produzione vegetale all’università di Wageningen nei Paesi Bassi, mentre esamina una stanza climatizzata con scaffali carichi di piantine di pomodoro. “Se quella fetta di pomodoro ha il doppio della quantità di vitamina C, allora potrebbe aiutare una grande parte della popolazione mondiale che non ne ha abbastanza.”

Wageningen potrebbe non essere un nome familiare, ma è al centro di una nuova rivoluzione che sta iniziando ad avere un impatto sia sull’industria alimentare che sulla produzione agricola. Insieme all’Università della California a Davis, ed alla Cornell University, entrambe negli Stati Uniti, è uno dei principali centri di ricerca nel mondo per la tecnologia alimentare. Anche se Wageningen è circondato dalle pianure che si estendono attraverso questo angolo del nord Europa, gode del soprannome di “Food Valley” – un cenno all’innovazione e alla frenesia di start-up che stanno iniziando a prendere forma nel settore. Alcuni investitori ritengono che il settore alimentare stia per subire una disruption del tipo che la tecnologia ha già portato altre industrie. Tony Fadell, che ha lavorato alla prima generazione dell’iPod prima di avviare Nest, il business dei termostati intelligenti acquistato da Google nel 2014, mette a confronto le “grandi industrie alimentari“, comprese le multinazionali del cibo e i grandi gruppi agricoli, con le società tecnologiche degli anni ’70. La produzione agricola è matura per il tipo di innovazione che ha cambiato la finanza negli anni ’80, le comunicazioni personali e commerciali negli anni 2000 e la vita sociale in questo decennio, dice.

Tutte le grandi aziende agricole sono come le società IT dei mainframe degli anni ’70 – in attesa di essere disgregate“, dice l’ingegnere americano, che ora è un investitore in start-up con sede a Parigi. Il turbinio di interesse per la tecnologia agricola e alimentare è il risultato di numerose e potenti tendenze. La crescente domanda di proteine, soprattutto dal mondo in via di sviluppo, sta facendo pressione sull’offerta di cibo. Allo stesso tempo, i gusti dei consumatori nel mondo occidentale si stanno spostando dai marchi di produzione di massa verso prodotti più sani e più unici. In questo mix arriva una raffica di innovazioni scientifiche, che vanno dall’editing genetico, all’intelligenza artificiale e alla tecnologia digitale, che ora viene applicata alla produzione e alle colture alimentari. Come uno degli hub della ricerca agricola, Wageningen ora si trova a cercare di adattarsi a un mondo diverso dove start-up e venture capital sono desiderosi di lasciare il segno. “Fino a 10 anni fa, l’agricoltura non era abbastanza sexy per parlarne“, afferma Ernst van den Ende, uno dei colleghi del Prof Marcelis. “Quando ho iniziato a studiare a Wageningen, i miei compagni di classe, hanno detto ‘perché vai lì? È solo per gli agricoltori ‘. Ma è cambiato“.

Una volta un ristagno fuori moda, la tecnologia agricola ha iniziato a catturare l’immaginazione degli investitori. In tutto il mondo, il denaro si sta riversando in nuove forme di agricoltura e distribuzione alimentare, finanziando progetti che vanno dalle fattorie verticali ai robot agricoli fino alle alternative alla carne. Nei cinque anni fino al 2017, gli investimenti globali annuali nella tecnologia alimentare, dai sistemi di gestione delle fattorie alla robotica e alla meccanizzazione, sono più che triplicati a $ 10 miliardi, secondo AgFunder, un tracker di venture capital. La nuova tecnologia ha portato a una rivoluzione verde negli anni ’60, quando l’attenzione rivolta a ceppi ad alto rendimento e nuovi fertilizzanti ha provocato forti aumenti della produzione nei paesi in via di sviluppo. Ora alcuni osservatori sperano che la tecnologia possa aiutare a trovare modi per nutrire una popolazione globale, che dovrebbe raggiungere quasi i 10 miliardi entro il 2050, in un momento in cui i cambiamenti climatici e l’inquinamento ambientale stanno causando il degrado del territorio e limitano l’accesso all’acqua.

L’acquisto da 1 miliardo di dollari da parte di Monsanto, società chimica di semi e aziende agricole, della Climate Corporation, con sede negli Stati Uniti, nel 2013, ha evidenziato la domanda di nuovi modi di produrre cibo e contribuito a catalizzare l’interesse per il settore. “Gli imprenditori sono arrivati, i grandi investitori sono arrivati ​​e alcune grandi uscite si sono verificate“, afferma Adam Anders, fondatore di Anterra Capital, un fondo di investimento alimentare e agricolo creato nei Paesi Bassi nel 2009. L’Olanda è una delle nazioni meglio posizionate per sfruttare questa ondata di interesse. Il Paese ha fatto della scienza alimentare una delle sue priorità strategiche e vanta uno dei sistemi agricoli più efficienti al mondo. È il più grande esportatore di semi di ortaggi e i suoi agricoltori utilizzano una frazione dell’acqua delle loro controparti altrove. Questa competenza in agricoltura, combinata con un porto commerciale leader a Rotterdam, e il fatto che Rabobank sia uno dei maggiori finanziatori dell’industria alimentare, ha attratto commercianti agricoli, ricercatori e aziende alimentari nella piccola nazione europea. “Si produrranno enormi cambiamenti attraverso la combinazione di tecnologie e nuove piattaforme tecnologiche, come combinazioni di genetica e sensori e AI per monitorare lo stato nutrizionale di piante, animali e esseri umani“, afferma Louise Fresco, presidente dell’università di Wageningen e dei suoi istituti di ricerca.

Una delle principali sfide, afferma, è la crescente domanda di prodotti proteici, soprattutto carne, poiché le popolazioni dei paesi in via di sviluppo diventano più ricche. Si prevede che la quantità totale di carne consumata a livello mondiale aumenterà del 76% entro il 2050, secondo una revisione dell’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura. Cambiare i sapori dalla pesante enfasi su carne e latticini è fondamentale, afferma, aggiungendo: “Ovviamente abbiamo bisogno di un mix [di diverse forme di proteine]“. Questo includerebbe piante, pesce e prodotti a base di insetti. “Non sto dicendo che tutti dovrebbero essere vegetariani, ma abbiamo bisogno di un equilibrio“, aggiunge. In un laboratorio, Atze Jan van der Goot, professore universitario di tecnologia delle proteine sostenibili, sostiene ciò che sembra una grande lastra di salato. Il suo team stava studiando come produrre lunghi fili di proteine dai prodotti caseari quando è inciampato in un processo per trasformare le proteine della soia in fibre simili a carne.

Riteniamo che questa tecnologia consenta la formazione di pezzi di carne più grandi“, afferma van der Goot, aggiungendo che un prodotto tenero, ma saporito, con la sensazione di carne, dovrebbe essere pronto per entrare sul mercato “tra un paio d’anni” . Il suo team ha fatto coppia con un gruppo di otto aziende per il progetto da 6 milioni di euro, dal produttore olandese di macchine per la lavorazione di pollame Meyn, supportato da Warren Buffett, a Givaudan, lo specialista svizzero di fragranze e profumi, e al gigante dei beni di consumo Unilever. In un altro laboratorio, Rick van de Zedde sta lavorando a un braccio robotizzato, dotato di una serie di sensori per dire quando un peperone è maturo e dovrebbe essere raccolto. “Stiamo cercando di capire se possiamo misurare, in modo non distruttivo, la qualità di frutta e verdura senza spremerli“, dice. La robotica è un’area di tecnologia che dovrebbe alleviare la carenza di manodopera in alcune parti del settore agricolo. Dato che frutta e verdura non sono di forma e maturità uniformi, le sfide tecnologiche sono estese. Oltre alla destrezza meccanica e alla cognizione spaziale che le macchine devono dimostrare, i ricercatori sperano che l’intelligenza artificiale possa aiutarli a imparare a raccogliere solo frutta e verdura matura.

La reputazione dell’innovazione dell’università ha attirato un cluster di quasi 200 aziende nel raggio di 10 km intorno a Wageningen, da piccole start-up a genetisti alimentari come Keygene, specializzato nel miglioramento delle colture attraverso l’allevamento molecolare, a produttori alimentari leader come Kraft Heinz. Per favorire i legami con il settore privato, nel 2004 l’università ha costituito un gruppo di networking chiamato Food Valley NL, che offre aiuto per le start-up e le piccole imprese, facilitando i collegamenti a grandi società, potenziali consulenti o partner, e aiutando con i servizi legali. Roger van Hoesel, amministratore delegato di Food Valley, afferma che l’organizzazione indipendente è diventata un importante questione internazionale: gruppi provenienti da tutto il mondo, dall’India, al Libano e al Giappone, sono venuti a vedere cosa rende la rete dei cluster più interessante. “Tutti vogliono la propria Food Valley“, dice. “Per noi far parte di un ecosistema è molto importante”, afferma Arjen van Tunen, amministratore delegato di Keygene, fondato nel 1989. “C’è un back-and-forth di informazioni e un vantaggio competitivo con i nostri alleati strategici“. Unilever, la società di beni di consumo dietro marchi come Ben & Jerry’s e Marmite, dovrebbe lanciare un centro di innovazione alimentare globale nel campus, che riunirà la sua rete di ricerca alimentare in Europa. La società prevede di aprire gran parte dei suoi laboratori e strutture a studenti, altre società e organizzazioni non governative. Rob Hamer, un dirigente della Unilever, che fino a poco tempo fa era a capo del suo laboratorio di ricerca e sviluppo nei Paesi Bassi, lo descrive come “un nuovo modo di lavorare“. Dice: “Se vogliamo rendere la produzione alimentare davvero sostenibile, salutare e sicura, non possiamo farlo da soli. Abbiamo bisogno che altri collaborino“. Accanto a Unilever è il centro di ricerca della cooperativa casearia olandese FrieslandCampina. Yili, la più grande azienda lattiero-casearia della Cina, ha recentemente ampliato il proprio centro di ricerca nel campus.

La sfida dei ricercatori di Wageningen, che tradizionalmente hanno portato le loro innovazioni sul mercato attraverso la collaborazione con aziende consolidate, è come coinvolgere la nuova ondata di imprenditori. Wageningen sta cercando di sostenere aziende più piccole, che estrapolano elementi della sua ricerca. L’università – che è nel suo anno centenario e ha una lunga storia di collaborazione con aziende del seme – ora ha 45 funzionari di sviluppo del business, in collegamento tra laboratori e aziende. Wageningen ha il compito di trasferire le scoperte scientifiche in innovazione, promuovendo l’imprenditorialità“, afferma Fresco. L’anno scorso ha lanciato un’unità di creazione di valore per porre maggiormente l’accento sul portare la ricerca e l’innovazione di Wageningen sul mercato.

Sebastiaan Berendse, entrato a far parte dell’università all’inizio dello scorso anno come direttore della nuova divisione, afferma che Wageningen continuerà a collaborare con grandi aziende e consorzi, ma ritiene che le tecnologie della fase iniziale non siano adeguate alla natura avversa al rischio delle grandi organizzazioni. Le unità di riduzione dei costi aziendali generalmente assorbono i budget di ricerca e sviluppo. “Le grandi aziende non sono sempre la strada migliore per l’impatto e l’innovazione. Le innovazioni radicali e le nuove tecnologie possono anche comportare un rischio elevato in termini di tempo di sviluppo, denaro e tasso di successo“, afferma. Tra i ruoli della divisione c’è quello di istruire e guidare coloro che stanno cercando di estendere le loro tecnologie, organizzare incubatori di studenti e lavorare con il personale docente dell’università per creare un programma di educazione all’imprenditorialità. “Gli elementi costitutivi sono lì nel senso che gli acceleratori sono arrivati ​​e sono arrivati ​​i fondi. Le grandi società sono presenti “, afferma Anders. “Ma non siamo al traguardo finale. La gara è appena iniziata“.

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